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High-Tech Horse Sense

June 4, 2002

En Español - Versión adaptada en Chile

Optical technicians dressed in clean suits and protective gear incorporate a little old-fashioned "horse sense" into their procedures as they use common horse soap to clean the 8-meter (26-foot) mirror of Gemini North Telescope high atop the nearly 14,000-foot (approximately 4,000 meters) peak of Mauna Kea on the Big Island of Hawai'i. The periodic cleaning is a highly complicated process involving more than 500 steps and a crew of more than 20 engineers, technicians and support personnel. The procedure includes dismounting the 24-ton mirror from the telescope structure, lowering it five stories to the basement, mounting it on a washing frame and then washing the aluminum-coated, 20cm (8-inch) thick glass mirror to remove accumulated contaminants on the mirror surface.

Once the high-tech preparation is completed, however, the Gemini team relies on some very "low-tech" expertise to actually wash the mirror surface. Through experimentation with various detergents, technicians have found that the most efficient way to clean it is to mop the mirror surface using natural sponges soaked in a detergent popularly marketed as horse shampoo, which they purchase at a general store in Hilo, Hawai'i. Optics Technician Clayton Ah Hee, who supervised the actual washing, said the soap is used because it is a strong detergent, yet is not abrasive to the multi-million dollar mirror's delicate surface, and leaves no residue. "We've found the combination of the natural sponges and horse soap to be the most efficient way to get the mirror surface completely clean," said Ah Hee. "I know this sounds kind of simple, but sometimes the simplest solutions are best, even with something as leading-edge as the Gemini telescopes. And the horse soap really works."

The use of sponges to clean the surface was originally developed by technicians at the Gemini South telescope. Technicians and engineers from Gemini South in Chile also participated in the cleaning of the Gemini North telescope


"Eye" Wash - Gemini Observatory technicians wash the Gemini North 8.1 meter mirror while the mirror lifter (at top), stands poised to lift the 24-ton mirror back up to the telescope five-stories above.

Credit: "Kirk Pu'uohau-Pummill/Gemini Observatory"


High-Tech "Gardening" - Gemini Observatory technicians use watering cans to rinse the Gemini North 8.1 meter mirror.

Credit: "Kirk Pu'uohau-Pummill/Gemini Observatory"


Mopping Up - Gemini Observatory technicians wash the Gemini North 8.1 meter mirrorusing natural sponges and horse soap.

Credit: "Kirk Pu'uohau-Pummill/Gemini Observatory"

{mospagebreak title=Tecnología Hípica en limpieza de espejo de Telescopio Gemini}

Técnicos ópticos vestidos en trajes completamente esterilizados e indumentaria de máxima protección incorporaron un poco de sentido "hípico" en sus procedimientos al utilizar shampoo corriente de caballo para limpiar el espejo de 8 metros de diámetro del Telescopio de Gemini Norte a 4000 metros de altura en Mauna Kea, Hawaii. Esta limpieza periódica es un proceso altamente complicado que incorpora más de 500 pasos a seguir y a un grupo de más de 20 ingenieros, técnicos y personal de apoyo. El procedimiento incluye desmontar el espejo de 24 toneladas desde la estructura del telescopio, bajarlo cinco pisos hasta el subterráneo, montarlo en un soporte de lavado para finalmente proceder a lavar el espejo de 20 cms. de espesor recubierto por una capa de aluminio y remover así los contaminantes acumulados en la superficie del espejo.

Una vez concluída la preparación de alta tecnología, el equipo de Gemini se apoya en experiencias menos complejas para efectuar el lavado de la superficie del espejo. Al experimentar con varios detergentes, los técnicos se dieron cuenta que la manera más eficiente de limpiarlo consiste en trapear la superficie del espejo usando esponjas naturales empapadas en un detergente comúnmente vendido como shampoo para caballos que fue adquirido en una tienda local de Hilo, Hawaii. El técnico óptico Clayton Ah Hee, quien supervisó el proceso en Gemini Norte, señaló que este jabón se utiliza porque es fuerte pero no abrasivo para la delicada superficie del espejo y además no deja residuos. "Sé que suena demasiado simple, pero a veces las soluciones más simples son las mejores", señaló el técnico.

El uso de las esponjas fue originalmente desarrollado por los técnicos e ingenieros del telescopio de Gemini Sur en la IV región de Chile, quienes recientemente viajaron hasta su gemelo en el norte para aportar con la experiencia adquirida durante la operación e implementación del telescopio sur en la reparación y mantención de los sistemas de soporte del espejo primario y la instalación de mejoras en los equipos de transporte de éste, participando activamente en el lavado del espejo de Gemini Norte que acá se relata.

Cabe destacar que previo al viaje de Gabriel Pérez (Ingeniero Mecánico), Luis Godoy, Cristian Aguilar y Richard Pizarro (Mecánicos del Telescopio), una cantidad significativa de componentes mecánicos fueron diseñados y construidos por maestranzas locales y talleres de AURA para luego ser exportados a EEUU como parte de un paquete de mejoras que fueron instaladas por estos técnicos en el telescopio de Gemini en Hawaii.

Lavado de "Ojo" - Técnicos del Observatorio Gemini lavan el espejo de 8.1 mts. de Gemini Norte, mientras el levantador (arriba) se apresta a subir el espejo de 24 toneladas 5 pisos hacia arriba.

Crédito: "Observatorio Gemini/Kirk Pu'uohau-Pummill"


Jardinería de alta tecnología "Los técnicos del Observatorio Gemini usan regaderas para enjuagar el espejo de 8.1 mts. de Gemini Norte".

Crédito: "Observatorio Gemini/Kirk Pu'uohau-Pummill"


A trapear: los técnicos del Observatorio Gemini lavan el espejo de 8.1 mts. de Gemini Norte usando esponjas naturales y detergente de caballo.

Crédito: "Observatorio Gemini/Kirk Pu'uohau-Pummill"